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漂浮的鋼鐵城市─大東方號

「這艘蒸汽船是造船工程的顛峰之作,她不僅僅是一艘巨輪,還是一座脫離了英國本土的漂浮城市,跨越了海洋,就能和美洲大陸結為一體。」法國知名科幻小說家凡納爾(Jules Gabriel Verne)在《漂浮的城市》一書的開端,即以上述文字形容他搭乘過的大東方號。從其誇張描述看來,這艘巨大到足以被稱為城市的輪船,不啻是十九世紀造船史傳奇。

  大東方號是英國工程師─布魯內爾(Isambard Kingdom Brunel)所設計的第三艘蒸汽明輪船,他並被公認是英國工業革命時期的重要人物,曾主持建設大西部鐵路和多座重要橋梁,也在西元2002年英國廣播公司BBC舉辦的「最偉大的100位英國人」票選當中,獲得第二名,僅次於前英國首相邱吉爾。
  
布魯內爾所設計的大西方號、大不列顛號,及大東方號三艘輪船,下水當時都是世界最大船舶;尤其大東方號甚至較一般輪船大上六倍,可運載四千名旅客。為提供足夠動力,這位設計奇才同時利用傳統船帆與現代化的燃煤蒸汽機兩種動力。六根高聳的船桅分別命名為週一至週六,隱喻水手沒有星期天;而蒸汽機則用來推動螺旋槳和明輪,所需的大量煤料幾乎占滿底層船艙。

  不幸的是,大東方號從下水典禮開始就意外頻傳,甚至到最後不得不賣給拆船廠,僅剩主船桅立於利物浦的安菲爾德球場做為旗桿。但其締造的輝煌紀錄,包含:第一艘雙層鐵殼船、第一艘成功鋪設洲際越洋電纜的船舶等,仍無船能出其右。

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